Як слухові апарати стали майбутнім — історія компанії Starkey

Один з авторів порталу Bloomberg Джош Дін (Joesh Dean) розповідає у своїй статті про майбутнє слухових апаратів. Він гадає, що ними користуватимуться навіть ті, у кого ідеальний слух. Але сам слуховий апарат дещо зміниться. В ньому буде влаштований перекладач, фітнес-трекер та датчики медичних показників.

Брендон Савалич (Brandon Sawalich) працює в компанії Starkey Hearing Technologies з 1994 року, коли йому було всього 19 років. Він займався чисткою слухових апаратів. Зараз йому 43 і він доріс до президента цієї компанії. Під його керівництвом працюють 6000 робітників, а у 2018 році дохід компанії від продажу слухових апаратів склав $800 млн.

Савалич розповідає, що офіс компанії з 1974 року і до наших часів знаходиться у місті Іден-Прері, штат Міннесота. До цього він декілька років перебував у підвалі будинку містера Остіна.

Вільям Остін (William Austin) – мільярдер та засновник компанії Starkey, саме його слуховими апаратами користувалися чотири президенти США, два Папи Римських, Нельсон Мандела та навіть Мати Тереза.

Савалич, названий син Остіна, після роботи майстром по ремонту слухових апаратів влаштувався до відділу керування заходами, а потім і у відділ продаж. У 2016 році, після скандалу, який пов’язаний зі звинуваченням компанії у шахрайстві, став її президентом.

Вільям Остін, засновник Starkey: «Ніхто навіть близько не підійшов до того, аби створити стільки слухових апаратів, скільки зробив я»

З п’яти виробників слухових апаратів Starkey — це єдина, яка знаходиться у США. Савалич пояснює, що конкуренція наразі значно слабша через розвиток технологій. Раніше слухові апарати були простими, дешевими та не надто відмінними один від одного. А тепер це складний пристрій, що потребує фінансових вливань у дослідження, розвиток та в саму команду інженерів.

Як доказ зазначених слів, Савалич демонструє свій власний слуховий апарат: за вухами у нього ледь помітні проводи, які зникають у вушній раковині, де знаходиться власне сам пристрій розміром не більше кінчику маркера. Це остання та грандіозна технологія компанії, на презентацію якої скоро зберуться найзнаменитіші отоларингологи США.

Савалич зазвичай говорить про те, що його компанія виробляє продукт, який ніхто не хоче купувати. Зі всіх американців з порушенням слуху лише третина користується слуховими апаратами, а за допомогою до лікарів звертаються через сім років після появи симптомів.

Тепер Starkey збирається презентувати суспільству слуховий апарат для тих, хто не має порушень слуху. Савалич дістає свій iPhone та відкриває додаток Thrive, яке створено для управління новою розробкою Цей слуховий апарат називається Livio AI.

Він використовує мікроскопічні сенсори та технології штучного інтелекту для зменшення шуму та посилення певних звуків, до прикладу, аби краще чути тих, з ким ви спілкуєтесь. Окрім цього апарат рахує кількість кроків, які ви пройшли, на скільки сходинок ви піднялися, а також збирає всю інформацію про вашу когнітивну активність – тобто скільки часу ви спілкувалися з іншими людьми.

Пристрій майже одразу перекладає мову, яку чує людина. У базі вже закладено 27 найпоширеніших мов світу. Вартість такого апарату становить $2,5-$3 тис.

«Вже через 7 років слуховий апарат буде нагадувати Джарвіса з кінофільму «Залізна людина» та стане вашим особистим помічником. Він знатиме про ваше тіло більше, ніж ви самі, а саме: пульс, артеріальний тиск та рівень цукру в крові». — Брендон Савалич, Президент Starkey

Джон Дін вважає, що використовувати такий девіз без іронії може лише людина, яка відірвана від реальності. Сама ідея не така вже й безглузда, як здається. Педіатри вимірюють температуру дитини саме через вухо. Вухо — ідеальне місце для вимірювання частоти серцебиття і стану рівноваги. Ще одна функція в додатку – розпізнання падіння. Якщо після падіння людина не натисне на кнопку і сповістить що з ним все гаразд, за ним прибуде швидка допомога.

Брендон Саваліч став президентом компанії, коли вона переживала непрості часи та повністю її трансформував

Савалич стверджує, що компанія Starkey почала нове життя. Не лише через суд над колишнім президентом та фінансовим директором та визнання його вини у розкраданні понад $20 млн шляхом корпоративного шахрайства. Савалич, на відміну від Остіна, показань не давав.

За його власними словами, він не хоче повертатися до цих подій і взагалі мати до них якесь відношення, попри те, що Саваліч деякий час працював під керівництвом колишнього президента, Джерома Рузіцка, і навіть назвав свого сина на його честь. В офісі Рузіцка тепер працюють над високотехнологічними проектами дванадцять інженерів.

Моделі вух, які використовують для випробувань продукції.

Це не єдина зміна, яку зазнала компанія. З’явилися нові програми, відділи, навіть штатний розклад змінилося. У Тель-Авіві відкрили інженерно-технічний центр, а дві третини з 600 наявних проектів згорнули. Керівник юридичного відділу перейшов в Starkey з авіакомпанії Sun Country Airlines, виконавчий директор — з General Electric, а технічний директор — з Intel.

Джошу Діну пощастило познайомитися із засновником компанії, Біллом Остіном, який проводить свій час в офісі Starkey, стоячи за апаратом детальної обробки, який співробітники прозвали «Колесом Білла». Коли він не в офісі, він роз’їжджає по країнах, що розвиваються, виготовляє слухові апарати й встановлює їх в тимчасовій наметовій клініці. Декількома днями раніше, розповідає Дін, Остін повернувся з тритижневого відрядження, в ході якого вони з дружиною Тані ій командою благодійного фонду Starkey Hearing Foundation забезпечили понад 12 тисяч людей в дев’яти країнах Африки слуховими апаратами.

На питання Діна до жінки Остіна про те, чому 77-літній мільярдер не насолоджується відпочинком, вона відповідає, що Білл обожнює працювати та їй доводиться постійно нагадувати своєму чоловікові про телефон, аби вона могла подзвонити та нагадати про те, що пора їхати додому.

«Білл, збирай свої іграшки, в тебе хвора спина. Учора я подзвонила йому о 22:30» — ділиться вона.

Безехова та звуконепроникна камера для тестування продукту.

Досліджуючи низку фотографій у рамках, Дін помічає, що за допомогою до Остіна зверталися: Френк Сінатра, Елтон Джон, Стів Мартін, Пол Ньюман, Чак Норріс, Чак Йегер, Уолтер Кронкайт, Боб Вудворд та декілька астронавтів.

Білл Остін розповів Діну про те, як прийшов до того, чим займався. Спочатку Остін хотів рятувати життя та бути лікарем-міссіонером як Альберт Швейцер (Albert Schweitzer). Остін працював у ремонті слухових апаратів та накопичував гроші на те, аби оплатити навчання. Одного разу до нього за допомогою звернувся чоловік похилого віку, якому ніхто не міг допомогти. Остін зміг та на його обличчі було видно як багато це значить для нього.

У той же вечір Остін побачив на автобусі напис, який здався йому своєрідним знаком. Він замислився про своє життя та незабаром пішов з університету та відкрив свою компанію. Starkey пережила проблеми, які могли все знищити, але тепер вони займаються своєю улюбленою справою.

«Нам судилося стати лідерами в цій галузі, тому що компанія була створена не заради грошей, а щоб надавати кращу допомогу людям. Це — наша щоденна мета». — Вільям Остін, засновник Starkey

21 вересня 2016 року п’ятьом співробітникам компанії були пред’явлені звинувачення в розкраданні понад $20 млн, що належать компанії і її власнику. Рузіцка, президент компанії, і В. Джефф Тейлор, колишній президент компанії-постачальника Starkey були визнані винними. Рузіцка отримав сім років позбавлення волі, а Тейлор — 18 місяців. Обидва збираються оскаржити вирок.

За розповіддю Остіна про ці події у Діна склалося відчуття, що той скоріш переживає через витрачений час, а не розкрадання грошей його близькими друзями. Остін говорить, що довіряв людям, хоч і замислювався іноді, чому темпи розвитку повільніші, ніж хотілося б.

У липні 2015 року до Остіна дійшли слухи про те, що Рузіцка збирається залишити Starkey у 2016 році та заснувати свою компанію. Саме це він вже запропонував своїм колегам та вони збиралися йти разом з ним. Остін попросив декількох довірених співробітників перевірити корпоративну пошту Рузіцка, бо сам він не вмів користуватися ПК.

Вони виявили, що Рузіцка не лише переманював співробітників до компанії-конкурента, але й деякі дані про крадіжки: бонуси, які були замасковані під страхові внески, не погоджені з Остіном великі виплати та навіть вкрадений корпоративний автомобіль.

У вересні Остін зажадав пояснень і після записаної на диктофон розмови з Рузіцка звільнив його і ще кількох людей, які займали керівні посади, а також передав матеріали ФБР. Остін заявляє, що не тримає зла на Рузіцкі, а співчуває йому, і не переживає через те, що сталося в суді.

Коли засновника компанії розпитували адвокати захисту, вони звинуватили його в приховуванні від оподаткування, пригадали $66 млн компенсації, які він виплатив своїй другій дружині в 1988 році, щоб уникнути суду, а один з адвокатів захисту навіть припустив, що Остін облизує слухові апарати, перш ніж встановити їх у вушну раковину клієнта. Інший адвокат запитав його, чи правда, як Остін заявив в одному інтерв’ю, що у 2011 році архангел Михаїл через нього спілкувався з мексиканським хлопчиком. Цього Остін не став заперечувати.

Поліція та ФБР конфіскують докази з дому колишнього президента Starkey, Джері Рузіцка

Остін відкрито говорить про те, що йому приходять бачення та відповіді на молитви, як, наприклад в 1980 році. Тоді бог сказав йому, що слухові апарати — це спосіб вираження його любові до людей, вважає Остін.

Попри те, що Саваліч не був ні жертвою злочину, ні обвинуваченим в суді, сторона захисту допитувала Остіна і на його рахунок. В основному питання стосувалися кваліфікації Саваліча як президента. Дін запитав, що Саваліч думає про це, на що він відповів: «Ти або знаєш справу, або ні. Starkey — дітище Білла, він не довірить його кому попало». Сам Остін каже, що це було природним рішенням.

«Брендон впорався набагато краще, ніж я очікував. Я захоплююся тим, що сам він, не бувши генієм, зібрав команду, яка ідеально підійшла для того, щоб компанія заробила. Джеррі був все контролюючим диктатором. Брендон координує команду як тренер». — Вільям Остін, засновник Starkey

Всі в компанії Starkey вважають, що призначення Ачина Бхоуміка технічним директором стало кращим рішенням Савалича на посту президента. Бхоумік працював на Intel в команді з 1400 інженерів, які створюють автономні інтелектуальні системи: самоуправління роботів, дронів та камери з розпізнанням облич.

Під час першої зустрічі вони з Остіном спілкувалися кілька годин. Бхоумік каже, що його зачепило пропозиція Остіна подивитися на його роботу  — комп’ютери зі здатністю до сприйняття — як можливість допомогти людям. До цієї зустрічі Бхоумік ставився до людей як до систем, роботу яких можна відтворити, наприклад, в безпілотних автомобілях. У Остіна ж був зовсім інший підхід

«Замість того, щоб використовувати сенсори та штучний інтелект для виготовлення розумних приладів, чому б не використати їх для того, щоб допомогти людям краще сприймати світ?» — Вільям Остін, засновник Starkey

Ачин Бхоумік, колишній співробітник Intel, нині технічний директор Starkey

Під час другої зустрічі за піцою в підвалі будинку Саваліча вони з Остіном знову захопилися дискусією, згадує Бхоумвік. Остін запропонував подивитися на роботу Бхоумвіка з двох сторін.

Перша — подивитися на пристрій не як на просто слуховий апарат, а як на пристрій, який поліпшить взаєморозуміння між людьми. У цьому глибинний сенс вбудованого перекладача — стерти мовні бар’єри. Друга — подивитися на пристрій як на можливість поліпшити життя в цілому. Сенсорні технології та штучний інтелект можуть набагато більше, ніж просто поліпшити слух.

Бхоумвік вже кілька місяців носить пристрій Livio AI, хоча зі слухом в нього все гаразд.

«У мене як ніби з’явилися надздібності. Я можу збільшити гучність світу. Хіба це не чудово?» — Ачин Бхоумвік, технічний директор Starkey

На презентації пристрою, організованої для отоларингологів, Саваліч каже, що Starkey стала більш прогресивною і кращою. Компанія пройшла через всі труднощі й готова представити продукт, який змінить все.

Коли оплески затихають, Саваліч поступається місцем Бхоумвіку, який і представляє новий продукт. Він розповідає про штучний інтелект, новітні сенсори, 45 години роботи пристрою без підзарядки, настільки малу вагу і розмір, що користувач взагалі забуде, що у нього щось у вусі. Потім про здатність пристрою вимірювати фізичні й когнітивні дані людини, про вбудований перекладач і детектори падіння і можливості викликати швидку.

Кожної окремої функції досить для продажу продукту. Фітнес-трекери на піку популярності, перекладач нагадує щось з наукової фантастики. Згідно з Національною радою з проблем осіб пенсійного віку, кожні 11 секунд в лікарню через падіння потрапляє одна літня людина. Половина з них помирає протягом року з моменту надходження. Цінність детектора падіння очевидна, каже Бхоумвік.

На наступний день отоларингологи почнуть продавати Livio AI своїм пацієнтам і всього за чотири місяці на пристрій стане припадати половина продажів Starkey по всьому світу. Прогноз на 2019 рік показує, що 80% продажів буде припадати на Livio AI.

Остін сказав Діну, що в 1998 році на інженерному форумі в Німеччині він описував колегам саме те, про що зі сцени говорив Бхоумвік. «Це — наше майбутнє» — сказав він тоді. Через двадцять років, пару перешкод і невдалий палацовий переворот, майбутнє, нарешті, тут.

БІЛЬШЕ ЦІКАВОГО:

Джерело: Bloomberg

Читайте также:

Роль технологій майбутнього в сучасній електронній комерції

Що буде якщо штучний інтелект почне показувати які емоції викликатиме ваша публікація

Епоха розумних машин: що ми можемо дозволити собі забути?

DeepMind переміг людей в Quake III Arena