Как превратить 30 млн людей в заядлых «картёжников» — история Hearthstone

В паузе между съёмками сцен для телесериала Mr Selfridge актёр Грег Остин на некоторое время удаляется от мирских проблем и своих коллег, взяв в руки iPhone. Нет, не для того, чтобы читать новости о себе или рецензии на фильмы с его участием. Он играет в Hearthstone.

По словам актёра, к увлечению этой мобильной карточной игрой он пришёл год спустя после нашумевшего релиза, но сейчас играет постоянно. Привлекает его простота обучения игровому процессу. Увлечение стало для Остина настолько важным, что он даже завёл собственный YouTube-канал под названием EuphAuric, где регулярно публикует игровые видео.

На фото: Актёр Грег Остин (Greg Austin) играет в Hearthstone на съёмочной площадке. У Остина есть собственный канал на YouTube, где он регулярно обсуждает эту карточную игру и даже снимает летсплеи. Фото: Kara Tointon/Greg Austin

На фото: Актёр Грег Остин (Greg Austin) играет в Hearthstone на съёмочной площадке. У Остина есть собственный канал на YouTube, где он регулярно обсуждает эту карточную игру и даже снимает летсплеи. Фото: Kara Tointon/Greg Austin

Остин не одинок в своём пристрастии: год спустя после выхода на ПК и iPad / iPhone, база игроков в Hearthstone достигла 30 млн зарегистрированных пользователей. Компания Activision зарабатывает на этой игре и своём онлайн-шутере Destiny $850 млн выручки в год. Карточная игра стала одной из самых просматриваемых на платформе Twitch, а призовой фонд турниров среди профи-игроков исчисляется десятками тысяч долларов по итогам года.

Для тех, кто ещё не поддался эпидемии Hearthstone — небольшое отступление о самой игре. Это — пошаговая карточная стратегия на основе эзотерической вселенной, похожая на аналогичную игру Magic: The Gathering. Игрок выбирает один из 9 доступных классов персонажей: охотники, войны или священники; далее собирает колоду карт из солдат, называемых Minions. У каждой карты-солдата есть свои сильные и слабые стороны. Мини-армии затем «сражаются» на игровом столе, а новые карты и количество выбираемых карт поступают по мере ходов и в зависимости от количества возобновляемого ресурса, называемого маной. Задача игрока — не только разгромить карточную армию противника, но и добраться и уничтожить главного героя, используя более сильные карты, чем те, что есть у соперника.

В словесном описании это звучит довольно запутанно и «по-гиковски» — отчасти поэтому многие именитые обозреватели и ресурсы для геймеров не ожидали такого резкого взлёта популярности Hearthstone среди не-хардкорных игроков. В Blizzard Entertainment новинка под лейблом Hearthstone изначально задумывалась, как нишевый проект — но по странной прихоти публики, стала одним из ключевых. Игру полюбили и стали платить деньги.

В стиле Blizzard

Калифорнийцы из Blizzard — ветераны игростроя, известные практически каждому на планете благодаря сериям Starcraft и Warcraft, а также мультиплееру World of Warcraft (WoW). Все три разработки — эталон хардкорных игр: требуют много времени, погружения, хорошей реакции и знания механики игрового процесса. В 2008 году всей этой популярности ещё не было. В линейке компании основными была ролевая адвентюра Diablo, стратегия-симулятор Starcraft II и WoW. Все эти игры продавались неплохо, шла работа над Diablo III.

Наряду с крупными игровыми проектами в игрострое началось параллельное течение инди-разработки, что привело к появлению таких (в дальнейшем популярных) брендов, как Braid и World of Goo. Затем пришли платформы с возможностью загрузки игрXbox Live и Apple App Store. Начала расти скорость и пропускная способность интернет-каналов. И вдруг небольшие команды игровых разработчиков смогли достучаться к тем, кого раньше интересовали только крупные бренды, производившие свои игры «в коробках» и продававшие их в специализированных магазинах.

Культура игростроя менялась и в Blizzard поняли, что пора и себе что-то поменять.

Как вспоминает сооснователь Hearthstone Джейсон Чейез (Jason Chayes), руководство компании решило создать отдельную небольшую команду и начать экспериментировать с другими жанрами игр, платформами и идеями. Появление такой команды было вызвано желанием гиганта выйти на нишевые рынки, при этом не прекращая разработку ключевых своих франшиз.

Студия под началом Чейеза и дизайнера Эрика Доддса (Eric Dodds) получила название Team Five. В процессе обсуждения того, какой жанр выбрать для стартовой «обкатки» сотрудники студии вспомнили о настольных карточных играх, в которые любили часто играть с друзьями на протяжении прошедших лет двадцати. Так и возникла идея создания того, что теперь нам известно как Hearthstone.

Всех магов собери

Сама идея карточных игр с кастомными персонажами не нова, но до релиза в 1993 году игры Magic: The Gathering никакой революции не происходило. Студия Wizards of the Coast использовала в качестве основы мир, похожий по стилистике на Dungeons and Dragons. Игроку вручали набор карт с существами, артефактами и силами, которые имели свои недостатки и преимущества. И надо было сражаться с помощью этих карт, а также умело использовать периодически выпадавшие «бустеры», чтобы «прокачивать» свои колоды или составлять собственные наборы карт. Частью игры стала возможность попросту купить карты при помощи внутриигровой валюты. Игра пришлась по душе и новичкам, и хардкорным игрокам, собрала аудиторию в 10 млн человек.

Команда Team Five стала изучать карточные игры, аналогичные этой. Они потратили огромное количество часов, играя в Battletech, Netrunner, Legend of the Five Rings и Rage – изучали, как работают механика, игровой процесс, взаимодействие в ходе игры, специфика жанра, дизайн и пользовательский интерфейс. Искали способ сделать так, чтобы «карты» очень быстро и увлекательно, динамично «сражались» друг с другом на экране — и чтобы наблюдение за этим процессом  тоже стало частью геймплея.

Частично команда «одолжила» немного особенностей у «настолки» по World of Warcraft от Upper Deck, выпущенной в 2006 году. Этот мультиплеер-спинофф был очень популярен среди игроков в карточные игры.

Когда Hearthstone уже был близок к финальному релизу, Blizzard расторгла лицензионное соглашение с Upper Deck, фактически «убив» настольную игру из оффлайн-мира по Warcraft для того, чтобы выпустить цифровой аналог «настолки».

Охотники, маги, паладины, тёмная магия — все эти «фишки» из вселенной Warcraft и предыдущих настольних игр перекочевали в новинку.

Чем может пригодиться опыт Starcraft

Спустя год после начала работы над новой игрой был написан довольно простой прототип на Flash без особых визуальных эффектов — набор механики, 9 классов героев. На этой стадии часть команды переключилась временно на работу над Starcraft II – и пока программисты были заняты там, у дизайнеров появилось время повозиться с прототипированием и графическими экспериментами.

Программисты же тем временем подучились касательно особенностей рас и асимметричности технологий на примере тех, что используются в Starcraft. Эту идею они и принесли в Hearthstone — все классы могут сбалансировать и дополнить друг друга, но у каждого есть «фишка», которой нет у других.

Также и разработчики, и дизайнеры за это время поняли, что игра должна быть интуитивно понятной, забавной, увлекательной и при этом не лишённой чувства юмора и собственной атмосферы.

В конечном итоге была создана такая цифровая «настолка», что игроку даже необязательно составлять наборы карт перед игрой — для каждого класса уже предложен стартовый набор. Но если вы всё же относитесь к хардкорным игрокам, то система подскажет вам, какие карты и в каких комбинациях лучше включать в набор; а по ходу процесса подсвечиваются те карты, которыми вы можете сыграть в конкретном ходе против другого игрока. Популярность Hearthstone отчасти вызвана тем же, что и в Candy Crush Saga — вы можете просто жать на те кнопки и элементы, которые вам советует игра, и более ничего не делать.

В самой команде разработчиков говорят, что создавали Hearthstone так, чтобы у человека, впервые увидевшего «настолку» (да ещё и в цифровом варианте), вообще не возникало сложностей и была возможность уже после пары боёв освоиться в игровой среде. И похоже, им это удалось более чем хорошо.

По материалам: theguardian.com